Génétique et cancer

Le corps humain est constitué de milliards de petites cellules, chacune d'elles contenant une copie de nos gènes. Ces gènes sont un ensemble d'instructions qui contrôlent la manière dont nos organismes se développent et fonctionnent. Ces gènes sont disposés en ligne le long de nos chromosomes, qui forment ainsi un groupe de plusieurs ensembles d’instructions. Toutes les cellules humaines (à l'exception des spermatozoïdes et des ovules) contiennent 23 paires de chromosomes – 46 chromosomes au total. Pour chacune de ces paires de chromosomes, nous héritons d'un chromosome de notre mère et d'un chromosome de notre père.

De façon occasionnelle, des mutations peuvent survenir dans nos gènes. En général, aucun problème particulier ne survient mais, parfois, des mutations génétiques peuvent augmenter les risques de développer des problèmes de santé ciblés chez un individu. Les modifications génétiques peuvent être soit héritées de nos parents par l'intermédiaire de nos chromosomes, soit survenir à certaines étapes de notre vie à cause de facteurs environnementaux externes.

Le cancer est un des problèmes de santé pouvant survenir suite à des mutations dans un ou plusieurs gènes.

Le fait d'avoir des parents ayant développé un cancer incite souvent les gens à se demander s'il existe des mutations génétiques au sein de leur famille et s'ils ont eux même un risque de développer la maladie. Malheureusement, le cancer est très courant et, en règle générale, la plupart des gens possèdent un ou plusieurs parents qui ont développé cette maladie. La majorité de ces cas sera des cancers sporadiques (ils se produisent par hasard). La plupart des cancers se produisent sporadiquement (c'est-à-dire qu'ils ne sont pas provoqués par une mutation génétique héréditaire) et certains cancers peuvent se produire très couramment : à titre d’exemple, au Royaume-Uni, une femme sur neuf va développer un cancer du sein au cours de sa vie. Il n'est donc pas surprenant que plusieurs femmes développent un cancer du sein par hasard dans une même famille.

Quelquefois, ces cancers peuvent survenir parce que les membres d'une famille partagent un style de vie ou des facteurs environnementaux qui peuvent augmenter le risque de développer certains types de cancer. Ces facteurs sont par exemple l'exposition au soleil ou le régime alimentaire.

Ces cancers peuvent de temps à autre survenir suite à une mutation génétique transmise d'une génération à l'autre dans une famille donnée. Ils sont relativement peu fréquents et seulement une faible proportion de ces cancers est liée à la transmission héréditaire d'une mutation génétique.

Dans la section suivante, nous examinerons les facteurs recherchés par les médecins pour déterminer si un individu possède ou non des antécédents familiaux relatifs au cancer (également connu sous le nom de prédispositions héréditaires).


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